【韶关市投资】疯狂事后,AI芯片走下神坛

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现在在蓝宝王身边,已经没有同事再跳槽去AI芯片公司了。

作为一名资深的芯片从业者,蓝宝王还记得5年前的“AI芯片热”。那时,这个代表未来的观点让许多同事都动了心,且不少AI芯片企业方都能开出高于传统芯片职位一半、甚至翻倍的薪水更是让人诱惑。彼时,他身边的许多人都选择了跳槽,加入到那些雨后春笋一样崛起的AI芯片创业企业。

昔日的热闹逝去已久。只管AI芯片的市场规模稳步上升,相关调研称,整体AI市场规模将在2022年到达596.2亿美元,但蛋糕日益向巨头们倾斜。而那些曾试图在这一波热潮中崛起的创业公司,正在变得愈发尴尬。

不知从什么时刻起,蓝宝王发现来公司“挖人”的AI芯片企业越来越少,那些跳槽的前同事似乎悄悄又换了事情,他逐步意识到,“AI芯片”的风口已经已往了。

在一些投资人眼中,AI芯片的创业企业不再是好的投资标的。“不敢说所有人,但我熟悉的一些做芯片投资的偕行,简直是绕着AI芯片走的。”晨晖创投燊坦言,作为芯片行业曾经的从业者、现在的投资人,他不再看好AI芯片观点。

若是不是寒武纪在3月尾提交了招股说明书,AI芯片已许也久未泛起在民众视野中了。

但这家“AI芯片准第一股”带来的新闻难以称得上乐观,在这份行业龙头的招股书背后,整个AI芯片行业亏损严重、偏向不明、商业落地难等问题,昭然若揭。

AI芯片行业生长五年后,正面临着加倍艰难的挑战。

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两大逆境:亏损和落地难

“在这一波AI芯片创业企业内里,无论是从影响力、手艺来看,寒武纪一定都是最好的,”一位芯片从业者示意,“若是说有能赚钱的企业,应该也就是这一家。”

但他没有预推测,寒武纪同样是亏损的。

2017年、2018年和2019年,寒武纪招股书显示的亏损金额划分为3.8亿、4.1亿和11.8亿元。在财政方面,这不是一家显示优越的企业,除了亏损,在2017年至2019年三年中,寒武纪谋划流动发生的现金流量净额同样为负,并在2019年从万万元级别扩大至亿元级别。

【韶关市投资】疯狂事后,AI芯片走下神坛

寒武纪现金流量表部门截图 图源:寒武纪招股说明书

亏损与寒武纪在研发上的重投入亲热相关。在2017年,寒武纪的研发用度是2986万,但营收仅有784万元,仅为前者的四分之一,纵然营收增进后的2019年,高达5.4亿元的研发支出,仍然跨越营收总额。

寒武纪的这份研发投入高、亏损严重的招股书,代表了险些所有AI芯片企业的现状,固然,中尾部企业的状态可能更差。

高投入是芯片研发的特质,而在AI芯片这一细分领域上,显得尤为显著。凭证亿欧智库考察,以28nm制程为例,海内AI芯片的开发用度约为2500万美元,AI协处置器开发用度约为800万美元。

芯片设计是一个漫长的历程,开发周期短则一年,长则两三年,这是一段险些没有收入的时间,“烧钱”是所有企业的共性。

一位AI芯片创业公司的客户司理透露他所在的企业由几名资深芯片工程师建立而成,很难说研发团队不专业,但自2016年建立之后,历经研发、流片失败,直到去年底,才首次流片乐成。而在这三年中,为了能够给公司带来些许收入,首创团队选择了同时对外销售例如智能眼镜等消费电子产物——但在那些被出售的智能眼镜中,并未搭载他们的自研芯片。

纵然研发乐成,若何把自研芯片卖出去,是企业面临的另一个逆境,这甚至比前一个更为难题。

“许多AI芯片的创业公司,对下游的需求和相同方式并不熟悉,”某头部AI芯片企业的资深工程师章渝以为,“多数初创企业经常是从硬件角度做,不思量软件感受,缺乏可编程性。经常泛起和下游企业没有配合语言,难以杀青共识的征象。”

这些在成熟度上有所欠缺的产物,却同样需要在市场上与英伟达等国际大厂的产物一同竞争,“手艺没优势、品牌没优势,最多就是价钱廉价些,可企业客户看重的远不仅是价钱。”章渝感伤。

“落地难”的缘故原由有无数个,例如芯片研发比AI语言的更迭速率慢,当芯片面市时,其接纳的AI语言可能已经由时了;再例如,许多人将AI芯片的落地希望寄托于自动驾驶,但这是一个至今尚未发作的市场。

2018年,被美国的赛灵思收购,后者是深鉴科技的A轮投资方和芯片底层架构提供者。深鉴科技与云天励飞、寒武纪和配合被称为“天寒地鉴”的中国AI芯片四小龙,因而,这一收购在行业内引起高度关注与讨论。

那时,在众多对收购事宜战略意义的剖析声音中,清华大学微电子研究所所长魏少军表达了另一个声音:AI芯片即将迎来挫折期,大部门创业者将酿成“先烈”。其看法暗指,企业被收购是一个更为稳妥的偏向。

“深鉴被收购可以说是很好的效果,一举解决了资金和商业化的问题,”曾浩燊剖析说,“到了2020年,AI芯片企业就很忧伤了,大多数照样很缺钱,但他们已经生长至一定体量,融资对照难、被收购更难,在这样一个瓶颈期,最要害的是找到钱。”

寒武纪不是唯逐一家正在设计上市的AI芯片企业,在其提交招股书的一星期之后,云天励飞宣布完成近10亿人民币的Pre-IPO融资,预计不久后也将冲刺IPO。

他们代表了这个行业中头部企业的现状,有能力的企业,在实验传从果然市场上召募更多资金,渡过“钱荒”;而在他们背后,更多中小AI芯片企业,或将在多重逆境下“死去”。

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那一年,风来了

章渝认可,在5年前,他并没有预计到今天AI芯片企业的逆境。

那时,他脱离英伟达,加入现在这家颇被看好的AI芯片企业时,心里为自己总结了跳槽的三个缘故原由:好玩、能赚钱、做一件伟大的事。

“一件伟大的事”,章渝自嘲地笑了笑,现在的他对此已不再抱有期望,但在那一年,他是至心信托的。

“许多人都对AI芯片抱着很高期待,”曾浩燊回忆说。他也曾是一名芯片从业者,并建立过一家嵌入式软件公司和两家移动互联网企业,正是在AI芯片迎来风口的那一年,他转型成为一名投资人。

借助从业者的敏锐嗅觉,那时他和章渝一样,信托这个领域大有可为,“早先,我们信托AI芯片的底层架构是和以前的芯片纷歧样的,不是X86、ARM这些,会有一个新的架构。新架构可以成就一批新企业,这个领域的空间是很广漠的。”

人们信心满满,“中国的英特尔”、“取代英伟达”,种种目的被写在商业设计书里,被从业者挂在嘴边。

2015年,是整个国产芯片的春天,被从业者称为“大基金”的国家千亿级芯片产业扶持基金刚刚确立。钱和人都涌了进来,芯片设计企业的数目更是突飞猛进,在中国半导体行业协会集成电路设计分会的统计中,2015年,海内拥有736家芯片设计企业,一年后,翻倍至1362家。

【韶关市投资】疯狂事后,AI芯片走下神坛

AI芯片是其中最受追捧的一个领域:这是一个全新偏向,尚无巨头的加入,正是创业者们的好时机。

曾浩燊兴致勃勃,作为团队中专注半导体投资的投资人,他看了不少AI芯片项目,对还在酝酿中的深鉴科技发生了兴趣。那时,深鉴科技的首创人CEO姚祺才即将大学结业,他放弃了卡耐基梅隆大学的Offer,在导师汪玉的支持下,最先了这次创业。

“我去看了他们的团队,那时整个行业能够形成方案的企业很少,他们有方案、团队好,我很想投他们的天使轮。”那时的AI芯片炙手可热,曾浩燊稍稍晚了一步,2016年的春节刚过,深鉴科技就拿到了和金创投的天使轮融资,共500万美元。

新企业层出不穷。

的芯片设计总监陈宁也感受到了这一海浪潮。2014年,他找到在美国佐治亚理工学院的校友田第鸿,配合确立了云天励飞,研发安防领域的AI芯片,很快,他们与华为和深圳龙岗区配合打造的安防项目“深目”上线,协助公安破案、寻人。

地平线、、寒武纪、肇观电子等等,无数AI芯片企业在2015至2016年确立,划分向通用型AI芯片、AI视觉等领域生长,他们的首创人大多来自中科大、清华大学等高等学府,拥有着海内外着名企业的事情靠山。

很少有一个风口,群集了云云多的“高精尖”。

同样在这前后,蓝宝王身边的同事,有不少人被“挖”或自动跳槽去了新兴的AI芯片企业,人为翻倍,远景可观。他所在的芯片原厂,也确立了自己的AI芯片研发部,“都以为不跟进就落伍了,以是许多传统的芯片企业也在组建自己的AI芯片部门,”蓝宝王记得,“我们的AI部门有十几个名额,许多人都想去,以为是加入了一个前沿领域。”

这阵风口的高光时刻,是寒武纪与华为的相助。在寒武纪推出首款AI处置器Cambricon-1A之后不久,华为与寒武纪相助,并将后者的AI处置器IP整合进手机处置器麒麟970中,两者配合推出了“全球首款集成AI处置器的手机芯片”。

这是一场“求名求利”的相助,不仅奠基了寒武纪在AI芯片行业的龙头职位,而且在2017年和2018年,华为划分为其带来了771万和1.14亿元营收,占其总营收的98.34%和97.63%。

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来自巨头的挤压

潜在的风险和挑战也正在风口中滋生。

当蓝宝王所在的公司新增AI芯片研发部时,无数传统芯片大厂,同样新增了这一研发偏向——相比创业者,巨头们可能会迟到,但他们不会缺席。

华为在麒麟970、980两代CPU中接纳寒武纪IP的同时,也在争分夺秒地研发自有AI芯片。终于,在2018年10月的华为毗邻大会上,华为向外宣布了“达芬奇设计”,宣布结构消费终端、公有云等五大类AI应用场景的同时,首次公布了应用于云端的AI芯片昇腾910和应用于边缘盘算的昇腾310。

固然,不是所有的大厂都乐成进军。

例如蓝宝王的公司,热热闹闹地确立了人工智能部门后,险些没了下文,“最先主要是做预研,实验看能不能用到我们自己的芯片上,厥后发现很难落地,逐步就不再投入了,”在他的印象中,这个部门已经“名存实亡”,那时大多数加入该部门的同事,现都已转岗或去职。

但华为在自研芯片上的乐成,无疑是对寒武纪的一个袭击——2019年,华为在中端处置器麒麟810上试水“达芬奇架构”的AI处置器之后,竣事了与寒武纪的相助。同年,华为给寒武纪带来的营收骤降至6365万元,占总营收比例仅14.34%。

寒武纪与华为的恩怨纠葛在芯片行业中成为一个经典案例,被人热议。“着实,可能在签条约的那一刻,寒武纪就能够预推测这样的未来了,”一位资深从业者剖析说,“他们着实是没有选择的,日后回首,带来几万万营收的客户突然没了,很难看;但放在那时,没有创业公司能拒绝这样的订单。”

比起大公司,创业公司很难“挑选客户”,他们往往比客户弱势许多。前述从业者将创业公司可能面临的客户分为三类:其一,促进产物成熟,但不给钱;其二,不给钱,但能够带来其他客户,例如共建生态;其三,带来营收。“能知足其中一个,已经是好客户了,很难奢求更多。”他说。

虽然多数创业者知道巨头的入局、竞争和挤压,在未来是一种一定。但在风口来临的最初两年,许多创业者都在“赌一个未来”,赌巨头入局没有这么快,能够让创业公司们抢占一个窗口期,得以生长成自力生计的独角兽;也赌一个手艺门槛,若是门槛如预期般高耸,对手势必也无法快速跟上。

这些期待显然都落空了。“突然之间,AI芯片似乎酿成了一件很容易的事情,人人都能做。”蓝宝王回忆。

在2018年,也正是华为推出自力AI芯片架构的那一年,ARM也宣布进入人工智能领域,带来两款AI芯片设计。据专业人士先容,ARM的产物,迅速降低了AI芯片的门槛,“以前许多人以为是AI芯片是全新架构,手艺门槛高,以是远景大。效果到这时发现,拿着ARM的core改一改就是一款AI芯片,险些没有门槛了。”

巨头挤压下,创业公司的空间日益缩小,人们突然发现,这个领域似乎既不赚钱,也没有想象中的重大远景。

一些末尾的AI芯片企业率先出局。蓝宝王记得,他的一位同伙跳槽去了一家“看着有些手艺能力”的公司,早先亦有融资,但直到这笔资金用完时,项目距离落地依然遥遥无期,“发不出人为,他换了事情,公司没过多久也倒闭了。”

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AI芯片企业的“消逝”

更多企业想要活下去。而在亏损和落地难的双重逆境下,他们需要更合适的偏向。

与华为分道扬镳之后,寒武纪暂时放弃了IP授权的蹊径,转向研发云端智能芯片及加速卡营业与智能盘算集群营业,这也为他们带来了那笔高达2亿元营收的珠海市横琴新区项目。

AI芯片观点生长数年来,基本被分成了两类,一类是用于云端服务器的芯片,一类是用于终端的AI芯片。

两者对比,云端芯片的门槛更高,无论是对半导体工艺、封装手艺和配套软件都有很高要求,一旦成型,其他企业亦很难进入,可以形成竞争壁垒。同时,这个领域更为通用,远景更广,是让企业真正有希望成为“中国英伟达”的偏向。

但云端芯片也需要更多的资金和生态支持,高门槛使得大多数创业公司险些加入无望。尤其是在华为与两大巨头下场,并先后推出云端芯片之后,现在,寒武纪险些是唯逐一家仍在坚持云端芯片偏向的AI创业公司。

可这个偏向同样难题重重。一位芯片从业者剖析说,寒武纪简直拥有不错的研发手艺能力,然则做云端服务器的条件是拥有生态资源。“好比你需要有数据库资源,要训练自己的芯片,这对于大厂是自然的,可是创业公司没有,要花巨资去购置。”

在招股书宣布后,行业对于寒武纪未来的看法加倍南北极化,支持者强调着这家公司的手艺能力与远景,而看衰者则着重思量延续亏损、竞争力低于巨头等因素,对其充满疑虑。

与寒武纪相对,大多海内的AI芯片企业则集中在进入门槛较低的终端AI芯片方面,例如,云天励飞、肇观电子等企业,均以研发智能视觉芯片为主,也有一些企业在集中研究智能语音芯片。

另外一方面,由于自动驾驶等手艺尚未现实落地,也限制了AI芯片产业的生长。“这是现在AI芯片企业落地难的一个主要缘故原由,”蓝宝王这样明晰,“由于在自动驾驶这样的场景下,对AI芯片的需求是很大的,等加入景发作的那天,AI芯片还会迎来一波时机。”

凭证全球市场洞察公司的最新讲述显示,在2019年,AI芯片组市场规模约为80亿美元,预计到2026年,将增进至700亿美元。

但并非每家企业都有能力去朋分这块蛋糕。

在多个从业者看来,AI芯片并非一个自力的存在,“只是场景中的一部门”,若是想让产物真正落地,创业者们需要掌握的是“场景明晰能力”。

“手艺着实没那么主要,”曾浩燊给出这样的谜底,“许多企业的手艺水平差不多,更主要的是明晰场景,安防、自动驾驶或者其他,寻找一个垂直场景,明晰AI芯片在其中的作用,好比需要低功耗,就专注做低功耗,越精准,越可能被客户接受。”

今年3月,在一片市场隆冬中,肇观电子乐成完成了3亿元的B轮融资。多位从业者看来,这是一家很典型“具备生计能力”的AI芯片企业:转做垂直领域、倚靠大公司。“肇观电子只做安防视觉,偏向垂直,而且背后有的投资,解决了钱和落地问题,纵然规模不大,但也能一直有空间。”有从业者剖析。

曾浩燊坦言,无论从手艺门槛、落地场景和市场竞争来看,现在AI创业的窗口期已过,他和一些偕行也不再思量这一领域的投资。但对于那些已经前进了几年的创业公司,他依然给予了一定的态度,“明晰一个场景,深挖和精准研发,甚至整合这个场景的解决方案,企业照样有时机活下去。”

不外,他弥补说,如若能做到,这些企业也许已转型为某个场景方案解决商,而不再是“AI芯片企业”。

(文中蓝宝王、章渝为假名)